Jordi Riba: Mehr als 15 Jahre Ayahuasca-Forschung

Die Forschung von Dr. Jordi Riba, einem spanischen Pharmakologen, der am Krankenhaus Sant Pau in Barcelona arbeitet, dreht sich hauptsächlich um Ayahuasca.

Er hat einen Hintergrund in Botanik, Chemie, Pharmakologie und Neurowissenschaften. In einem Interview mit der OPEN Foundation fasst er die wichtigsten Ergebnisse seiner Arbeit über das psychedelische Gebräu aus dem Amazonasgebiet zusammen. Im zweiten Teil widerlegt er einige der Kontroversen, die durch einen kürzlich erschienenen Artikel über Cannabis, den er mitverfasst hat, ausgelöst wurden. Jordi Riba wird einer der Redner auf unserer IKSR-Konferenz 2016 zum Thema Psychedelic-Forschung sein.

Wie sind Sie auf dem Gebiet der Psychedelika gelandet?

Ich habe mich schon immer für die Biochemie des Gehirns interessiert, daher waren alle Substanzen, die mit dem zentralen Nervensystem interagieren, für mich interessant. Ich habe viel über Alkaloide geforscht, und eines Tages stieß ich während meines Studiums auf den Bericht von Gordon Wasson über seine Erfahrungen mit Psilocybin-Pilzen. Ich war ziemlich beeindruckt davon, dass es diese Alkaloide geben könnte, die so tiefgreifende Auswirkungen auf die Psyche haben können. Ich dachte auch, dass dies einige interessante philosophische Fragen aufwirft, da es sich um eine Grenzsituation zwischen Religion und Wissenschaft handelt. Damals, in den 1980er oder frühen 1990er Jahren, gab es jedoch praktisch keine Studien. Einige Jahre später lernte ich Josep Maria Fericgla kennen, einen Anthropologen, der im Amazonasgebiet über die rituelle Verwendung von Ayahuasca durch die Shuar forschte. Er schlug mir vor, Jonathan Otts Pharmacotheon ins Spanische zu übersetzen, und so erhielt ich eine Menge Informationen über dieses Gebiet. Er machte mich auch mit einigen Ayahuasca nutzenden Gruppen in Spanien bekannt, und ich beschloss, meine Diplomarbeit über Ayahuasca-Forschung zu schreiben.

Warum haben Sie sich entschieden, Ayahuasca zu studieren und nicht irgendein anderes Psychedelikum?

Für mich war es wichtig, dass es eine kulturelle Verwendung hat, dass es nicht nur eine Freizeitsubstanz ist. Ich dachte, dass die Tatsache, dass die Verwendung einer psychoaktiven Pflanze mit einer Religion verbunden sein könnte, dass sich Kulturen über viele Jahrhunderte hinweg um die Verwendung dieser Pflanzen herum entwickelt hatten, ein zusätzliches Interesse weckte. Als ich Menschen kennenlernte, die an diesen Ritualen teilnahmen, war ich sehr beeindruckt von dem, was sie mir über die Wirkungen erzählten, die sie erlebten: Einblicke in persönliche Lebensangelegenheiten, autobiografische Erinnerungen, intensive emotionale Gefühle… Es war etwas, von dem ich noch nie gehört hatte.

Wie ist der rechtliche Status von Ayahuasca in Spanien, und wie einfach war es für Sie, mit der Forschung zu beginnen, aus rechtlicher Sicht?

Natürlich gibt es diese internationale Liste mit verbotenen psychotropen Substanzen, aber die Behörden lassen die Tür für legitime Forschung immer offen. Ich lernte auch zufällig Manel Barbanoj kennen, der mein Doktorvater wurde. Er war Pharmakologe am Krankenhaus Sant Pau in Barcelona, wo ich heute noch arbeite. Er hatte einen sehr guten Ruf, da er viele klinische Studien an gesunden Freiwilligen und an Patienten durchgeführt hatte. Außerdem hatte er eine große Leidenschaft für zentral wirkende Medikamente. Als ich also sagte: Es gibt da dieses Gebräu, Ayahuasca, mit einer interessanten Interaktion zwischen Alkaloiden, sie wird rituell eingenommen, und das sind die Wirkungen, von denen die Leute berichten, sagte er: OK, ich bin dabei, lasst uns anfangen, daran zu arbeiten. Also schrieben wir ein Protokoll und schickten es an den internen Prüfungsausschuss. Jahre später erzählte mir der Leiter dieses Gremiums, dass sie zunächst schockiert waren, als sie diesen Vorschlag erhielten, aber sie vertrauten meinem Vorgesetzten, weil er einen so guten Ruf hatte, und so beschlossen sie, ihn zuzulassen. Wir mussten das Protokoll dann dem spanischen Gesundheitsministerium vorlegen, und auch dieses hat es genehmigt. Wir sind also nie auf Widerstand seitens des medizinischen Establishments oder der Aufsichtsbehörden gegen diese Art von Forschung gestoßen.

Glauben Sie, dass es für Sie genauso einfach gewesen wäre, mit der Forschung über Psilocybin oder LSD zu beginnen?

LSD hat mit Sicherheit einen schlechten Ruf. Vielleicht hätte ich versuchen können, Psilocybin zu erforschen, aber ich denke, LSD wäre schwieriger gewesen. Eine weitere Schwierigkeit, die wir damals hatten, war, dass ich nicht wusste, wo ich Psilocybin bekommen konnte, während ich wusste, wo ich Ayahuasca bekommen konnte. Das ist auch ein Grund, warum ich mich für Ayahuasca entschieden habe, obwohl es eine sehr komplexe Mischung von Substanzen ist.

Ja, ‚Ayahuasca‘ ist ein sehr vager Begriff. Diese beiden Pflanzen sollen miteinander vermischt werden, aber wenn man in den Amazonas geht, hat jeder, der Ayahuasca zubereitet, sein eigenes Rezept. Wie kann man es also standardisieren?

Natürlich gibt es in jeder Tradition verschiedene Pflanzen, die hinzugefügt werden, aber wir beschlossen, uns auf das zu konzentrieren, was in den städtischen Gebieten Südamerikas populär geworden war und auch nach Europa und Nordamerika gekommen war. Das war im Wesentlichen die Kombination von Banisteriopsis caapi und Psychotria viridis, wie sie in den Ayahuasca-Kirchen verwendet wurde. Zu Beginn unserer Forschung diskutierten wir, ob wir synthetische Verbindungen untersuchen sollten: nur DMT oder eine Kombination aus synthetischem DMT und synthetischem Harmin. Wir wollten jedoch einen allgemeinen Überblick über die Auswirkungen von Ayahuasca als Ganzes auf die menschliche Physiologie haben, denn das war es, was die Menschen bei diesen Ayahuasca-Ritualen einnahmen, zumindest die, die Europa erreichten. Also entschieden wir uns für Ayahuasca, und wir haben es gefriergetrocknet. Dabei wird im Grunde nur das Wasser entfernt, aber alles andere ist noch vorhanden. Wir brauchten etwa drei Jahre, um dieses verkapselte, gefriergetrocknete Ayahuasca fertig zu stellen, bevor wir unseren ersten Versuch starten konnten. Vielleicht hätten wir schneller vorankommen können, wenn wir reine Substanzen verwendet hätten, aber dann hätten wir uns den Vorwurf eingehandelt, dass das, was wir untersucht haben, kein Ayahuasca sei.

Außerdem löste die verkapselte Form das Problem der Placebo-Verabreichung, denn man kann Placebo-Kapseln verabreichen, während es schwierig wäre, ein Gebräu herzustellen, das Ayahuasca ähnelt, aber ein inaktives Placebo ist. Einige Forscher haben versucht, ein falsches Gebräu herzustellen, mit unterschiedlichem Erfolg. Ich glaube, Rafael Guimarães dos Santos, ein ehemaliger Doktorand von mir, der jetzt in Brasilien arbeitet, hatte ein Placebogebräu hergestellt, das er in einer seiner Studien verwendete. Aber natürlich wollten wir, dass unsere Ergebnisse für die gängigen pharmakologischen Fachzeitschriften akzeptabel sind, und wir wussten, dass wir Ayahuasca mit einem inaktiven Placebo vergleichen und auch die Erwartungen der Probanden und Prüfer kontrollieren mussten. Deshalb habe ich mir die Mühe gemacht, das zu tun. Später haben einige Leute gesagt, dass man nach einer Weile, wenn man Ayahuasca einnimmt, sofort merkt, dass etwas passiert und es keinen Placebo-Effekt mehr gibt…

Das ist das klassische Placebo-Problem bei Psychedelica.

Ja, und das ist eine berechtigte Kritik, aber dieses Problem ist vielleicht noch offensichtlicher, wenn man eine hohe Ayahuasca-Dosis mit einem reinen Placebo vergleicht. In mehreren unserer Studien verabreichten wir Ayahuasca-Dosen in verschiedenen Potenzen, und einige Probanden gaben an, unter Placebo Visionen gehabt zu haben, während andere nach einer niedrigen Ayahuasca-Dosis keine Wirkung hatten.

Ein weiterer Aspekt, mit dem wir uns befassen wollten, war die Tatsache, dass es unter Ayahuasca-Konsumenten sehr häufig vorkommt, dass sie manchmal eine kleine Menge einnehmen und die Wirkung enorm ist, und ein anderes Mal, dass sie größere Mengen einnehmen und nichts passiert. Nachdem wir das Ayahuasca in dieser gefriergetrockneten Form standardisiert hatten, stellten wir fest, dass man sehr schöne Dosis-Wirkungs-Effekte in Bezug auf die Intensität erhält, wenn man die Ergebnisse als Ganzes, zwischen den Gruppen, analysiert. Es gibt also nichts ‚Abnormales‘, nichts, was ich nicht erwarten würde.

Es handelt sich um einen Mittelwert, der aus Gruppen von Probanden abgeleitet wurde. Aber gibt es irgendwelche individuellen Unterschiede? Ayahuasca scheint viel weniger linear zu sein als z.B. Psilocybin oder LSD: die Zeit des Auftauchens, das Dosis-Wirkungs-Verhältnis, die Dauer der Wirkung… Das ist etwas, was Ihre Ergebnisse nicht zu bestätigen scheinen.

Bei flüssigem Ayahuasca gibt es so viele Schwankungen. Von einer Charge zur nächsten kann die Menge der Alkaloide enorm variieren. Vielleicht denkst du, dass du die gleiche Art von Ayahuasca genommen hast, aber die Konzentrationen waren völlig unterschiedlich. Manchmal trinken zwei Menschen aus derselben Flasche, und der eine spürt nichts, während der andere wie im Rausch ist.

Natürlich kann es Unterschiede zwischen den Probanden geben. Aber wenn man dieselbe Person nimmt und ihr sorgfältig kontrollierte Dosen verabreicht, wird man eine Zunahme der Wirkung feststellen, wenn man die Dosis erhöht. Im Allgemeinen sahen wir das normale Verhalten von Wirkungen, die durch pharmakologische Substanzen hervorgerufen werden, es war nichts Magisches dabei. Die Magie lag im Inhalt der Visionen, im Zugang zu autobiografischen Erinnerungen, den Einsichten und Offenbarungen; all das war wirklich magisch.

Dann gibt es noch das Problem der Reinigung. Haben Sie Eimer im Labor, oder wie funktioniert das?

Ich weiß, dass in der schamanischen Tradition die Reinigung im Vordergrund steht, aber bei den meisten unserer Studien war es uns wichtig, dass sich die Menschen nicht übergeben. Wir wollten nicht, dass sie einen Teil der eingenommenen Wirkstoffe wieder auskotzen, weil wir die Blut- und Plasmaspiegel der Alkaloide messen wollten. Ich glaube, in dieser Hinsicht hat uns die von uns verwendete Formulierung sehr geholfen, denn den Leuten war nicht von Anfang an übel, sie haben weder den Geschmack noch den Geruch wahrgenommen. Übelkeit war zu einem bestimmten Zeitpunkt üblich, aber nur sehr wenige Menschen haben sich im Labor bei der Verwendung dieser Formulierung übergeben.

Gibt es dabei nicht Unterschiede zwischen Labor- und Feldbedingungen?

Ja, das stimmt natürlich. Immer wenn man Messwerte erhalten will, muss man standardisieren. Es wird also immer ein Unterschied sein, ob man es im Labor macht oder allein zu Hause, mit Freunden oder im Amazonasgebiet mit jemandem, dem man vertraut oder dem man misstraut. Im Labor versuchen wir immer, die gleichen Bedingungen zu reproduzieren, aber wir versuchen, es für die Versuchsperson so angenehm wie möglich zu machen. Normalerweise ist die Erfahrung so introspektiv, dass sie ihre Umgebung völlig vergessen. Manchmal ist es für die Teilnehmer schwieriger, alle Prozeduren zu ertragen, wenn sie das Placebo bekommen, als wenn sie die aktive Ayahuasca-Dosis bekommen, denn bei Ayahuasca konzentrieren sie sich auf ihre innere Erfahrung und können ihre Umgebung völlig vergessen.

Worauf führen Sie das fast völlige Fehlen des Abführens zurück? Ich erinnere mich, gelesen zu haben, dass das Erbrechen auf eine Art serotonergen Prozess im Verdauungssystem zurückzuführen ist, nicht nur auf den widerlichen Geschmack oder die Menge der Flüssigkeit. Wie würden Sie das Fehlen des Abführens aus pharmakologischer Sicht erklären?

Das Erbrechen ist ein sehr komplexer Mechanismus. Das Zentrum im Gehirn, das das Erbrechen steuert, erhält Informationen aus vielen verschiedenen Quellen. Der Sehsinn kann eine Quelle sein: Man kann etwas Unangenehmes sehen und den Wunsch verspüren, sich zu übergeben. Auch Geruch und Geschmack spielen eine Rolle. Ebenso wie die Reizung des Magens und des Magen-Darm-Trakts sowie die Aktivierung des Vagusnervs, die bei der Stimulation der serotonergen Neurotransmission auftritt. Aber es gibt noch viele andere neurochemische Mechanismen, die hier eine Rolle spielen. Die Übelkeit ist nicht so stark wie bei der Einnahme von flüssigem Ayahuasca, vielleicht weil statt der Stimulierung von fünf verschiedenen Kanälen nur ein Kanal stimuliert wird, und das reicht normalerweise nicht aus, um die Entleerungsreaktion auszulösen. Das ist meine fundierte Vermutung, was da vor sich geht.

Können Sie die wichtigsten Ergebnisse all dieser Jahre der Forschung zusammenfassen?

Unser ursprüngliches Ziel war es, herauszufinden, ob wir Ayahuasca sicher verabreichen können, und das konnten wir auch beweisen. Das ist wichtig, denn hin und wieder wird in den Medien über Menschen berichtet, die während Ayahuasca-Sitzungen im Amazonas aggressiv werden oder sogar sterben. Wir wissen nicht, warum das so ist, aber wir wissen, dass, wenn man bei der Auswahl der Leute und der Dosierung, die man ihnen verabreicht, vorsichtig ist und ein sicheres und kontrolliertes Umfeld schafft, dies im Labor möglich ist und die Leute gute Erfahrungen damit machen.

Sie haben nie ernsthafte unerwünschte Wirkungen beobachtet?

In unserer ersten Pilotstudie hatten wir einen Probanden, der einen vorübergehenden Desorientierungszustand erlebte, der ihm Angst bereitete. Es war ziemlich unangenehm für ihn, er wusste eine Zeit lang nicht, wer er war. Aber es dauerte nur etwa 20 Minuten, dann war es vorbei. Diese Person beschloss daraufhin, aus der Studie auszusteigen. Das war vielleicht die schwerwiegendste unerwünschte Folge, die ich je in diesen kontrollierten Settings beobachtet habe.

Bei allen Studien, die wir durchgeführt haben, konnten wir viele Daten sammeln: Wir haben gelernt, was mit den Ayahuasca-Alkaloiden passiert, wenn sie eingenommen werden. Es gab zum Beispiel Befürchtungen, dass Harmin, ein Monoaminoxydase-Hemmer (MAOI), der im Tee enthalten ist, mit bestimmten Nahrungsmitteln oder anderen Medikamenten in Wechselwirkung treten und zu blutdrucksteigernden Reaktionen führen könnte. Wir haben jedoch festgestellt, dass Harmin sehr schnell aus dem Organismus ausgeschieden wird. Ayahuasca ist also auch unter diesem Gesichtspunkt recht sicher, die physiologischen Wirkungen können von einem gesunden Menschen leicht toleriert werden. Es kommt nicht zu einem sehr starken Anstieg des Blutdrucks oder der Herzfrequenz.

Was das Harmin betrifft, ist es nicht sicherer, als man oft annimmt?

Die Menschen neigen dazu, einige Tage vor einer Ayahuasca-Sitzung mit einer Diät zu beginnen und auf tyraminhaltige Nahrungsmittel zu verzichten, um eine hypertensive Krise zu vermeiden. Ihre Studien scheinen dieses Risiko nicht zu bestätigen.

Wir waren überrascht, dass wir bei vielen Probanden nicht einmal Harmin finden konnten, so dass es die Barriere zwischen dem Magen-Darm-Trakt und dem Blutkreislauf aufgrund der Enzyme im Darm und in der Leber gar nicht überwunden hat. Auch hier könnte es individuelle Unterschiede geben. Manche Menschen können Harmin vielleicht besser ausscheiden als andere, deshalb sollte man auf jeden Fall vorsichtig sein und nicht versuchen, Harmin mit bestimmten Medikamenten zu kombinieren. Ich muss aber auch sagen, dass ich viele Ayahuasca-Rituale miterlebt habe, bei denen die Leute, nachdem sie zwei oder drei Dosen Ayahuasca eingenommen hatten, später Käse und Schinken und andere Lebensmittel gegessen haben, deren Einnahme man im Prinzip nicht empfehlen würde. Es scheint schwierig zu sein, von einer einzigen Ayahuasca-Dosis eine ernsthafte toxische Wirkung zu bekommen, wenn die Gesundheit in Ordnung ist und man keine anderen Medikamente einnimmt.

Außerdem interessierte ich mich sehr für die Mechanismen im Gehirn, durch die Ayahuasca seine Wirkung entfaltet. Wir haben verschiedene Techniken verwendet, um dies zu beurteilen. Zunächst haben wir die spontane elektrische Aktivität des Gehirns vor und nach der Verabreichung von Ayahuasca untersucht. Das war interessant, denn wir sehen hier, dass Ayahuasca den Alpha-Rhythmus verringert, einen sehr auffälligen EEG-Rhythmus, der in den hinteren Hirnregionen auftritt, und dieser Rhythmus ist hemmend. Wenn Ayahuasca also diesen Rhythmus unterdrückt, steigert es die spontane Aktivität der hinteren, visuellen Regionen. Das könnte all die traumartigen Visionen erklären, die die Menschen haben.

Und mit der Analyse der funktionellen Konnektivität zwischen EEG-Signalen, die an verschiedenen Stellen aufgezeichnet wurden, haben wir auch herausgefunden, dass Ayahuasca die „Top-down-Kontrolle“ der Informationsverarbeitung verringert. Normalerweise werden eingehende Informationen – seien es interne Informationen aus Ihrem Gedächtnis oder externe, sensorische Informationen – auf der Grundlage Ihrer früheren Erfahrungen mit diesen Informationen interpretiert. Ayahuasca reduziert die Erwartungen, die Sie haben, und Sie erleben zum Beispiel gespeicherte Erinnerungen auf eine ganz andere Art und Weise wieder. Es hilft einem also, Abstand zu gewinnen oder eine neue Sichtweise auf Dinge zu bekommen, die man im Prinzip schon kennt, die man schon erlebt hat. Ich denke, das ist sehr wertvoll, und das ist es, was Ayahuasca sein therapeutisches Potenzial verleihen könnte.

Wir haben auch Neuroimaging-Studien durchgeführt. Wir haben eine SPECT-Studie durchgeführt, in der wir gezeigt haben, dass Ayahuasca die Aktivierung von Bereichen erhöht, die Gedächtnis und Emotionen verarbeiten. Es erhöht auch die Aktivität in Bereichen, die an der Grenze zwischen Kognition und Emotion liegen. Dies stützt auch die Behauptungen von Ayahuasca-Konsumenten, die sagen, dass die Erfahrung überhaupt nicht erholsam ist, dass schmerzhafte Erinnerungen auftauchen können und dass sie in der Lage sind, sehr intensive affektive Prozesse erneut zu erleben.

Im Zusammenhang mit dieser Möglichkeit, sich von seinen eigenen Gedanken zu lösen und seine Gefühle, Emotionen und Erinnerungen zu beobachten, haben wir kürzlich Studien durchgeführt, in denen wir die „Achtsamkeitsfacetten“ und die Kreativität nach der Einnahme von Ayahuasca untersucht haben. Es gibt einige psychotherapeutische Schulen, die versuchen, den Menschen beizubringen, sich auf die Gegenwart zu konzentrieren, nicht zu reagieren, ihre eigenen Gedanken zu akzeptieren und nicht zu verurteilen und sich nicht mit ihnen zu identifizieren. Wir haben in einer kürzlich durchgeführten Studie gesehen, dass in den Stunden nach einer Ayahuasca-Sitzung diese Achtsamkeitsfähigkeiten gesteigert werden. Die Verbesserung dieser Fähigkeiten ist das Ziel von Achtsamkeitstherapien und kann mit klassischeren Ansätzen wie Meditation lange Zeit in Anspruch nehmen. In unserer Studie waren die Ergebnisse der Teilnehmer nach einer einzigen Ayahuasca-Dosis vergleichbar mit denen von erfahrenen Meditierenden mit langjährigem Training. Wir haben auch die Kreativität während der Ayahuasca-Sitzungen untersucht und wir haben festgestellt, dass Ayahuasca das konventionelle Denken verringert und das kreative „divergente Denken“ fördert, das heißt, neue Sichtweisen auf die Dinge zu finden.

Wir haben in Brasilien und hier in Spanien mehrere Studien durchgeführt, in denen wir Mitglieder der Ayahuasca-Kirchen untersucht haben. Wir haben eine Reihe von Fragebögen ausgefüllt, aber auch eine neuropsychologische Untersuchung durchgeführt: wie ihr Arbeitsgedächtnis ist, ihre Leistung bei verschiedenen Aufgaben. Bei diesen neuropsychologischen Aufgaben schnitten Ayahuasca-Konsumenten bei einigen Aufgaben besser ab als die Kontrollgruppe. In gewisser Weise war dies eine Überraschung, denn traditionell wird der regelmäßige Konsum von Psychopharmaka mit bestimmten Defiziten in Verbindung gebracht, zumindest bei einigen Suchtmitteln. Das Muster, das wir hier bei Ayahuasca sehen, hat nichts mit den traditionellen Mustern von Suchtmitteln zu tun.

Wie Sie bereits sagten, haben wir die Menschen auch vor und während einer Ayahuasca-Sitzung untersucht. Bei diesem Experiment konnten wir feststellen, dass die Menschen in zwei Gruppen eingeteilt werden konnten. Bei Personen, die nur wenige Male Ayahuasca eingenommen hatten – sagen wir, weniger als 30 Mal – sank ihre Leistung unter Ayahuasca. Diejenigen, die bereits Erfahrung mit Ayahuasca hatten, litten nicht nur nicht unter diesen nachteiligen Auswirkungen, sondern zeigten auch bessere Leistungen. Wie haben wir das interpretiert? In unserer Studie über die Gehirnstruktur von Langzeit-Ayahuasca-Konsumenten hatten wir auch eine Zunahme der kortikalen Dicke im vorderen Teil des Gehirns beobachtet, in einem Bereich, der ein wichtiger Knotenpunkt des „aufgabenpositiven“ oder „aufmerksamkeitsorientierten“ Netzwerks ist. Es scheint, dass dies den Menschen helfen könnte, bei bestimmten neuropsychologischen Aufgaben besser abzuschneiden, da viele dieser Aufgaben von der korrekten Funktion des präfrontalen Kortex abhängen.

Sie erwähnen oft die erfahrenen Probanden, die Sie in Ihren Studien einsetzen. Stammen diese Probanden aus verschiedenen Bereichen, einschließlich schamanischem Hintergrund, oder nur aus etablierten Ayahuasca-Kirchen?

Bei den meisten der von uns durchgeführten Laborstudien, bei denen wir Ayahuasca verabreicht haben, hatten die Teilnehmer keinen religiösen Hintergrund. Sie hatten Erfahrung mit Psychedelika, und nur einige von ihnen hatten zuvor Erfahrungen mit Ayahuasca gemacht. In der ersten Pilotstudie rekrutierten wir sechs Freiwillige, die Erfahrung mit Ayahuasca hatten. Als wir dann sahen, dass die Verabreichung sicher war, haben wir auch Personen rekrutiert, die Erfahrung mit Psilocybin, Meskalin oder anderen ähnlichen Substanzen hatten. Für die Studien mit den Langzeitkonsumenten stammten die Proben aus den Ayahuasca-Religionen, vor allem aus dem Santo Daime.

Glauben Sie, dass sich dies in irgendeiner Weise auf die Ergebnisse auswirken könnte? Die Zugehörigkeit zu einer Religion kann auch einen Einfluss auf die Persönlichkeit und – wer weiß? – vielleicht sogar auf die Gehirnstruktur…

Ja, das ist ein verwirrender Faktor, und wir waren besorgt, dass die positiven Auswirkungen, die wir bei den Teilnehmern beobachteten, vielleicht auf die kombinierten Effekte der Mitgliedschaft in einer unterstützenden Gruppe und der Einnahme von Ayahuasca zurückzuführen sein könnten. Aber in dieser letzten Arbeit, die wir über die Facetten der Achtsamkeit veröffentlicht haben, hatte keine der von uns untersuchten Personen irgendeine Verbindung zu einer Ayahuasca-Religion, und sie waren nicht Teil einer Gruppe, die sich regelmäßig traf. Eine wichtige Erkenntnis dabei ist, dass wir die gleichen Vorteile bei Menschen sehen können, die nicht den verwirrenden Effekt religiöser Überzeugungen oder der Mitgliedschaft in einer religiösen Gruppe haben. Ich denke also, dass Ayahuasca ein eigenes therapeutisches Potenzial hat.

Nun zu einer anderen Art von Forschung, die Sie durchgeführt haben, über Cannabis. Der Titel eines kürzlich von Ihnen mitverfassten Artikels, der eine gewisse Kontroverse auslöste, lautete: „Cannabiskonsumenten zeigen erhöhte Anfälligkeit für falsche Erinnerungen“. Was mir dabei auffiel, war der offensichtliche Mangel an Vorsicht, obwohl Sie normalerweise ein sehr vorsichtiger Mensch zu sein scheinen. In dem Artikel sagen Sie selbst, dass die Ergebnisse „subtil“ sind, aber die Formulierung „falsche Erinnerungen“ scheint ziemlich stark zu sein, obwohl es hier um Wortlisten und nicht um Bilder oder persönliche Erinnerungen geht. Außerdem sind einige Schlussfolgerungen recht weitreichend, denn Sie erwähnen mögliche rechtliche Folgen vor Gericht. Meinen Sie nicht, dass dies zu einer Situation führen könnte, in der das Wort chronischer Cannabiskonsumenten systematisch angezweifelt wird?

Lassen Sie mich mit dem Begriff „falsche Erinnerung“ beginnen. Das ist ein Fachbegriff aus der psychologischen Forschung und steht in Zusammenhang mit dem Roediger-McDermott-Paradigma, das wir in der Studie verwendet haben. In diesem Sinne ist das falsche Gedächtnis eine Art Täuschung, die weit verbreitet ist und jeden im Alltag betrifft. Das Gedächtnis verarbeitet Informationen ständig neu. Die Verwendung dieses Begriffs war keine Strategie, um die Aufmerksamkeit des Lesers zu erregen, sondern es ist nur die Bezeichnung für diese Täuschung in der Psychologie.

Wenn man dieses Phänomen im Labor untersuchen will, muss man die Art und Weise, wie man dies tut, standardisieren. Einer der besten Ansätze, den man dafür entwickelt hat und der in verschiedenen Studien in unterschiedlichen Zusammenhängen verwendet wurde, ist das Roediger-McDermott-Paradigma, bei dem man Wortlisten verwendet. Wir hatten einige Erfahrung mit diesem Paradigma und dachten, wir könnten es für die Magnetresonanztomographie anpassen. Soweit ich weiß, war das noch nie gemacht worden, jedenfalls nicht im Zusammenhang mit regelmäßigem Cannabiskonsum. Wir passten es also an und untersuchten die Hirnaktivierung in zwei Gruppen von Probanden, und die Methodik, die wir zum Vergleich dieser beiden Populationen anwandten, war dieselbe, die ich zum Vergleich von Ayahuasca-Konsumenten und Kontrollen verwendet hatte.

Wir befragten mehr als 60 Langzeit-Cannabiskonsumenten und ließen einige von ihnen aus verschiedenen Gründen aus der Studie aus, unter anderem aus medizinischen Gründen: Die Personen, die es in den Scanner schafften, waren eigentlich bei guter Gesundheit und befanden sich in einer Situation, in der wir davon ausgingen, dass jegliche Erfahrung mit anderen Substanzen, die sie haben könnten, oder jede kleinere Erkrankung, gegen die sie Medikamente einnehmen könnten, die Ergebnisse nicht beeinträchtigen würden.

Wir stellten fest, dass es einen Unterschied in der Leistung gab. Wir untersuchten die Konsumenten einen Monat, nachdem sie den Cannabiskonsum vollständig eingestellt hatten (was durch negative Urinproben bestätigt wurde), und nicht während der akuten Wirkung von Cannabis. Sie schnitten bei den Gedächtnistests schlechter ab als die Kontrollpersonen. Der Unterschied war zwar nicht riesig, aber doch etwa 50 % mehr Fehler als bei den Kontrollen. Wenn man sich die Aktivierungsmuster des Gehirns ansieht, kann man deutlich erkennen, dass es ein Netzwerk gibt, das von anderen Wissenschaftlern beschrieben wurde, um die von uns getesteten falschen Gedächtnisstimuli zurückzuweisen. Um zu wissen, dass ein bestimmtes Wort nicht in der ursprünglichen Liste enthalten war, müssen präfrontale, parietale und mediale Schläfenlappenregionen aktiviert werden, die zusammen als Netzwerk wirken.

Die Kontrollpersonen schnitten besser ab, sie zeigten eine erhöhte Aktivierung in all diesen Regionen, die für die Ablehnung dieser Verlockungen erforderlich sind, während bei den Cannabiskonsumenten eine Hypoaktivierung dieses Netzwerks festgestellt wurde. Wenn man sich darüber hinaus den lebenslangen Cannabiskonsum dieser Menschen ansieht und dies mit den Hirnregionen korreliert, in denen diese Unteraktivierungen auftreten, sieht man eine klare negative Korrelation mit dem medialen temporalen Kortex, einem Bereich, der für die Gedächtnisverarbeitung entscheidend ist. Wir sind nicht das erste Forscherteam, das solche Unterschiede gefunden hat. Es gibt Studien über die Struktur des Hippocampus, in denen eine Verringerung des Hippocampusvolumens bei Cannabiskonsumenten festgestellt wurde.

Ich weiß, dass diese Studie eine Menge Kontroversen ausgelöst hat, aber ich denke, dass die Ergebnisse aufgrund dieser drei Fakten eine gute interne Konsistenz aufweisen: die Verhaltensergebnisse, die Unterschiede in den Gehirnaktivierungen und diese Korrelation. Ich habe einige sehr negative Reaktionen auf diese Studie erhalten, und leider waren einige von ihnen ziemlich hysterisch und nicht sehr rational. Aber ich denke, dass einer der Kritikpunkte berechtigt war, nämlich die Tatsache, dass die Cannabis-Probanden im Laufe ihres Lebens auch anderen Substanzen ausgesetzt gewesen sein könnten. Das ist möglich, aber nicht in einem Ausmaß, das auch nur im Geringsten mit ihrem täglichen Cannabiskonsum über 20 Jahre hinweg vergleichbar wäre. Um diese Bedenken auszuräumen, führten wir eine weitere Laborstudie durch, bei der wir gesunden Freiwilligen, die keine Erfahrung mit Cannabis hatten, diesmal niedrige Dosen des Wirkstoffs Tetrahydrocannabinol (THC) verabreichten. Wir konnten nachweisen, dass die Verabreichung von 7,5 mg THC diesen Effekt des falschen Gedächtnisses hervorrufen kann. Diese Defizite sind also bei Langzeitkonsumenten einen Monat nach Beendigung des Konsums vorhanden, und der gleiche falsche Gedächtniseffekt tritt bei gesunden Probanden nach akuter Verabreichung auf. In einer Krimiserie würde man dies als „smoking gun“ bezeichnen.

Die Veröffentlichung dieser Ergebnisse bedeutet jedoch nicht, dass ich glaube, dass Cannabis kein therapeutisches Potenzial hat. Und die gute Nachricht dieser zweiten Cannabisstudie ist, dass wir auch Cannabidiol (CBD) untersucht haben, diese andere Verbindung, die ebenfalls in der Cannabispflanze enthalten ist. CBD blockierte die Wirkung, die THC auf diese Gedächtnisprozesse ausübte, vollständig, wenn es zusammen mit THC verabreicht wurde. Und CBD allein war sogar in der Lage, die Leistung bei einigen neuropsychologischen Aufgaben zu verbessern. Ich denke also, dass die Cannabispflanze ein Potenzial für den therapeutischen Einsatz hat, und ich denke, dass CBD ein guter Kandidat dafür ist.

Aber ich denke, wir sollten alle darüber nachdenken, ob dieser Trend, den wir in den letzten 20 Jahren beobachtet haben, nämlich die Auswahl von Cannabispflanzen mit einem immer höheren THC-Gehalt und einem immer niedrigeren CBD-Gehalt, in dem Wissen, dass sie sich gegenseitig ausgleichen, eine gute Option ist. Ich bin nicht gegen die persönliche Entscheidung für eine Droge, aber wenn man beschließt, sie allen über 18 Jahren zugänglich zu machen, sollten die Menschen informiert werden und wissen, dass THC und CBD sehr unterschiedliche Wirkungen haben. Es gibt viele andere Studien, die zeigen, dass die akute Einnahme von Cannabis zu Gedächtnisproblemen führt, das ist nichts Neues. Der Grund dafür, dass diese Arbeit so viel Aufmerksamkeit erhielt und in einer hochrangigen Fachzeitschrift veröffentlicht wurde, ist, dass dieses spezielle Phänomen der Gedächtnislücken bei dieser Gruppe von Konsumenten noch nie untersucht worden war.

Wenn es um Ayahuasca geht, wird immer wieder kritisiert, dass ich Ayahuasca nicht in seinem ökologischen Umfeld studiere, dass meine Studien möglicherweise keine ökologische Validität haben. In diesem Zusammenhang könnte man argumentieren, dass meine Studie mit Cannabiskonsumenten keine ökologische Validität hatte, weil normale Cannabiskonsumenten täglich Cannabis konsumieren und diese Studie die Wirkung nach einem Monat Abstinenz untersuchte. Vielleicht hätte ich also bekiffte Cannabiskonsumenten rekrutieren sollen. Dann hätten wir gesehen, dass sie noch stärker betroffen sind, denn wir können diese Effekte im Labor bei nicht chronischen Konsumenten mit 7,5 mg THC hervorrufen. Wird also eine Person, die täglich Cannabis einer Sorte mit hohem THC-Gehalt konsumiert, ein guter Zeuge in einem Prozess sein? Meine fundierte Vermutung ist, dass sie es wahrscheinlich nicht sein werden.

Aber war es nötig, diese Unterstellung in dem Artikel zu äußern?

Sie müssen angeben, warum Sie die Aufmerksamkeit der Menschen auf dieses Phänomen lenken. Sie müssen diese Dinge in einen Kontext stellen, Sie müssen erklären, in welchem Zusammenhang dies relevant sein könnte. Außerdem wurden wir von den Gutachtern aufgefordert, unsere Ergebnisse zu kontextualisieren.

Ich denke, was die Leute auch stört, wenn man über mögliche rechtliche Auswirkungen schreibt, ist, dass sie eine Linie in Richtung möglicher zukünftiger Diskriminierung chronischer Cannabiskonsumenten ziehen, sei es im Gerichtssaal, bei der Vergabe von Arbeitsplätzen oder was auch immer, was zum Teil bereits geschieht.

Es war wirklich nicht die Absicht, jemanden zu diskriminieren. Wenn jemand denkt, dass wir das beabsichtigt haben, entschuldige ich mich, das war nicht der Fall. Ich mache mir Sorgen um die Nutzer, und ich denke, sie sollten informiert werden, sie sollten wissen, dass sie mit diesen Problemen konfrontiert werden könnten.

Ich glaube, das Problem mit den Befürwortern der Legalisierung oder Entkriminalisierung ist, dass sie jede schlechte Nachricht als Angriff interpretieren. Rafael Guimarães, mein ehemaliger Doktorand, schrieb einen Artikel, in dem er eine Fallstudie über jemanden beschrieb, der durch Ayahuasca einen psychotischen Zusammenbruch erlitten hatte, und er wurde dafür heftig kritisiert. Einige Leute aus der Gemeinschaft der Ayahuasca-Forscher sagten ihm, dass dies ein Krieg sei und man dem Feind nicht seine Schwächen zeigen dürfe. Aber dies ist kein Krieg, wir versuchen hier, Wissenschaftler zu sein. Wenn wir von der Gesellschaft verlangen, dass wir diese Substanzen zu legitimen Zwecken verwenden können, sei es zu medizinischen oder anderen Zwecken, sollten wir uns all ihrer Vorteile, aber auch ihrer Risiken bewusst sein. Es hat keinen Sinn, sie unter den Teppich zu kehren.

Dies vermittelte einigen Leuten auch den Eindruck, dass es einfacher ist, öffentliche Gelder und eine Veröffentlichung in renommierten Fachzeitschriften für Studien zu bekommen, die eher die Schäden als die Vorteile von Cannabis hervorheben. Man sagt, es gebe ein Ungleichgewicht zwischen Studien, die den Nutzen, und solchen, die den Schaden von Cannabis untersuchen. Stimmen Sie dieser Meinung zu?

Ich habe öffentliche Mittel erhalten, um Ayahuasca, Salvinorin A und Cannabis zu untersuchen. Dass ich öffentliche Mittel erhalten habe, hat sich in keiner Weise auf die Art und Weise ausgewirkt, wie ich meine Ergebnisse interpretiert habe. Ich hatte nie die Befürchtung, dass mir, je nachdem, was ich veröffentlichen würde, die Mittel gestrichen werden könnten. In den Prüfungsausschüssen sitzen Wissenschaftler, die Projekte nach ihrem wissenschaftlichen Wert beurteilen und in der Regel von Neugier getrieben sind. Es ist nicht die Regierung, die mir diese Mittel gewährt, sondern ein Gremium von Wissenschaftlern. Es gab also überhaupt keinen Druck von dieser Seite. Ich denke, ich habe mich sowohl positiv als auch negativ geäußert, und wir sollten keine Selbstzensur betreiben oder fördern.

Und ich glaube nicht, dass es einfacher ist, negative Erkenntnisse zu veröffentlichen als positive. Nehmen Sie zum Beispiel Ketamin, das von den Medien verteufelt wurde. Vor einigen Jahren hieß es, es werde nur von Tierärzten als Narkosemittel für Pferde und von verrückten jungen Leuten in Raves und Clubs verwendet. Dann fanden einige Psychiater heraus, dass Ketamin eine sehr starke antidepressive Wirkung hat, die zudem sehr schnell wirkt. Dies musste nicht in Untergrundzeitschriften veröffentlicht werden, die kostenlose Drogen für Clubbenutzer unterstützen, nur weil es um Ketamin ging. Es wurde in den Archives of General Psychiatry und in vielen anderen renommierten Fachzeitschriften veröffentlicht. Das Gleiche gilt für Psilocybin. Die Studie von Charles Grob an Krebspatienten, die eine Pilotstudie mit einer sehr kleinen Stichprobe war und vielleicht nicht das beste Design hatte, wurde ebenfalls in den Archives of General Psychiatry veröffentlicht. Ich glaube nicht, dass wir uns dieser Art von Paranoia hingeben sollten.

Englisches Original